Cuando aparecieron las aves

Animales

El descubrimiento de que las aves evolucionaron a partir de pequeños dinosaurios carnívoros del Jurásico Tardío fue posible gracias a los fósiles descubiertos recientemente en China, América del Sur y otros países, así como a la observación de antiguos especímenes de museos desde nuevas perspectivas y con nuevos métodos. La búsqueda de los antepasados ​​de aves vivas comenzó con un espécimen de Archaeopteryx , la primera ave conocida, descubierta a principios de la década de 1860. Como los pájaros, tenía plumas a lo largo de sus brazos y cola, pero a diferencia de los pájaros vivos, también tenía dientes y una larga cola huesuda. Además, muchos de los huesos en las manos de Archaeopteryx , los hombros, la pelvis y los pies eran distintos, no estaban fusionados ni reducidos como lo están en las aves vivas. Basado en estas características, Archaeopteryx.Fue reconocido como un intermediario entre aves y reptiles; pero que reptiles?

evoluvion de las aves

En la década de 1970, los paleontólogos notaron que Archaeopteryx compartía características únicas con pequeños dinosaurios carnívoros llamados terópodos. Todos los grupos de dinosaurios en este evograma, excepto los dinosaurios ornithischianos, son terópodos. Sobre la base de sus características compartidas, los científicos razonaron que tal vez los terópodos eran los ancestros de las aves. Cuando los paleontólogos construyeron árboles evolutivos para estudiar la cuestión, se convencieron aún más. Las aves son simplemente una ramita en la rama de los dinosaurios del árbol de la vida.

A medida que las aves evolucionaron a partir de estos dinosaurios terópodos, muchas de sus características fueron modificadas. Sin embargo, es importante recordar que los animales no estaban “tratando” de ser aves en ningún sentido. De hecho, cuanto más de cerca miramos, más obvio es que el conjunto de características que caracterizan a las aves evolucionó a través de una serie compleja de pasos y cumplió diferentes funciones a lo largo del camino.

Tomar plumas, por ejemplo. Los pequeños terópodos relacionados con Compsognathus (por ejemplo, Sinosauropteryx ) probablemente desarrollaron las primeras plumas. Estas plumas cortas, como pelos, crecían en sus cabezas, cuellos y cuerpos, y proporcionaban aislamiento. Las plumas también parecen haber tenido diferentes patrones de color, aunque es difícil saber si éstas fueron para exhibición, camuflaje, reconocimiento de especies u otra función.

fosil de la primera ave

En los terópodos, aún más estrechamente relacionados con las aves, como los oviraptorosaurios, encontramos varios tipos nuevos de plumas. Uno es ramificado y velloso, como se muestra a continuación. Otros han desarrollado un tallo central, con ramas no estructuradas que salen de él y su base. Otros (como los dromaeosauridos y el Archaeopteryx ) tienen una estructura similar a una paleta en la que las púas están bien organizadas y unidas por barbas. Esto es idéntico a la estructura de las plumas de las aves vivas.

plumas de aves y su origen

Otra línea de evidencia proviene de los cambios en los dígitos de los dinosaurios que conducen a las aves. Los primeros dinosaurios terópodos tenían manos con quinto y cuarto dígitos pequeños y un segundo dígito largo. Como muestra el evograma, en el linaje de los terópodos que eventualmente conduciría a las aves, el quinto dígito (por ejemplo, como se ve en Coelophysoids) y luego el cuarto (por ejemplo, como se ve en Allosaurids) se perdió completamente. Los huesos de la muñeca subyacentes al primer y segundo dígitos se consolidaron y adquirieron una forma semicircular que permitió que la mano girara hacia los lados contra el antebrazo. Esto eventualmente permitió que las articulaciones del ala de las aves se movieran de una manera que crea empuje para el vuelo.

Las funciones de las plumas a medida que evolucionaron han sido debatidas durante mucho tiempo. Como hemos visto, las primeras plumas, más simples, parecidas a pelos, obviamente cumplían una función aislante. Pero en los terópodos posteriores, como algunos oviraptorosaurios, las plumas en los brazos y las manos son largas, aunque las extremidades anteriores son cortas. ¿Qué hicieron estos animales con plumas largas en brazos cortos? Una sugerencia proviene de algunos fósiles notables de oviraptorosaurios conservados en los sedimentos cretácicos del desierto de Gobi. El esqueleto del animal está encorvado en un nido de huevos, como un pollo meditabundo. Las manos se extienden sobre los huevos como para cubrirlos. Así que quizás estas plumas cumplieron la función de calentar los huevos y protegerlos de cualquier daño.

Aves después de ArchaeopteryxContinuó evolucionando en algunas de las mismas direcciones que sus ancestros terópodos. Muchos de sus huesos fueron reducidos y fusionados, lo que pudo haber ayudado a aumentar la eficiencia del vuelo. De manera similar, las paredes óseas se volvieron aún más delgadas, y las plumas se hicieron más largas y sus aspas asimétricas, probablemente también mejorando el vuelo. La cola ósea se redujo a un muñón, y un rocío de plumas en la cola finalmente asumió la función de mejorar la estabilidad y la maniobrabilidad. La espoleta, que estaba presente en los dinosaurios que no eran aves, se hizo más fuerte y más elaborada, y los huesos de la cintura escapular evolucionaron para conectarse al esternón, anclando el aparato de vuelo del miembro anterior. El esternón se hizo más grande y evolucionó una quilla central a lo largo de la línea media del seno que sirvió para anclar los músculos del vuelo. Los brazos evolucionaron para ser más largos que las piernas, ya que la principal forma de locomoción cambió de correr a volar, y los dientes se perdieron repetidamente en varios linajes de aves primitivas. El antepasado de todas las aves vivas vivió en algún momento en el Cretácico Superior, y en los 65 millones de años transcurridos desde laextinción del resto de los dinosaurios, este linaje ancestral se diversificó en los principales grupos de aves vivas en la actualidad.